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En torno a la refracción de la luz…

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Los debates científicos son largos y duran mucho tiempo, tienen el atractivo inconveniente de que implican a muchas personas que no siempre están próximas en distancia física, aunque a veces sí lo estén en distancia intelectual, espiritual, emocional o de cualquier otra manera del estilo humano. Me acojo a mi “libre albedrío” de elegir el tema que cuento al lector posible, y me centro esta vez en un fragmento de un libro precioso de Florence Martin Robin Histoire du Principe de Moindre Action, el asunto es la discusión entre Descartes (1596-1650) y los cartesianos sobre la naturaleza de la refracción de la luz. Las ideas y venidas, los símiles mecánicos tan ingeniosos y brillantes como fllojos en algunos puntos más o menos flagrantes. Los límpidos e impecables razonamientos, veo a Descartes como la autora (y quizá un poco a través de ella) como un científico más que como un filósofo, que es el perfil que más se pone en valor en la escuela, aquél en que convergen los rayos de luz y, aquí juego fácilmente a las palabras bonitas y a los requiebros. El asombroso modelo mecánico que Descartes usa no está agotado, aunque pareciera marchitarse algún tiempo después de que su valedor dejara de sostenerlo con fuerza.

He visto y leído a matemáticos vivos y contemporáneos aplicar cuidadosamente modelos mecánicos similares para desarrollar sus teoremas, para sacar sus pequeñas (más o menos) conclusiones y para poner en circulación en el mundo sus aportaciones al mundo. He visto como artículos cuasi fundacionales o al menos seminales de grandes físicos que juegan con la teoría de campos, con el electromagnetismo más o menos acondicionado y con algunas pequeñas-grandes observaciones pero sobre todo muy fecundas, conducen a estudios y sobre estudios y problemas abiertos y desarrollos matemáticos y creación de nuevos objetos, mientras escribo estoy pensando en Fermi (1901-1954), y en un artículo suyo sobre el origen de la radiación cósmica. Después artículos y artículos sobre modelos mecánicos, pero como excusa para nuevas ecuaciones, y desarrollos matemáticos que sobrepasan la mecánica, la óptica y sus continuos enredos de ida y vuelta. Matemáticos más o menos jóvenes y más o menos prestigiosos que descubren nuevas ruedas. La rueda que Descartes que inventó Descartes o. No está mal, pero hay antecedentes de casi todo.

Recomiendo la lectura de la obra completa a quienes conociendo el francés, disfruten de la historia de la ciencia bien hecha.

La edición es de Vuibert, París, 2005

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