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Un clásico: “¿Qué es la matemática?”

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La matemática o las matemáticas como pluralidad de ramas de la misma ciencia es el ‘coco’, la barrera que hay que superar, la primera dificultad que hay que salvar en la vida, es donde uno se da cuenta por primera vez que no todo en este mundo va a ser fácil, y que no en todo seremos buenos o lo haremos bien.

¿Por qué existe esta percepción de la matemática tan negativa?, es una pregunta que de modo más o menos directo y más o menos inteligente se la hacen todos sus incondicionales o todos los que la ven como una de las más elevadas expresiones del intelecto humano, o simplemente muchos de los que tuvieron cierta capacidad y buenos profesores por el camino, y desde luego todos los profesionales, o al menos todos los que yo he conocido, sospecho que es una predilección sincera, aunque en alguno sea simplemente su manera de manifestar que así se ganan la vida con cierto prestigio, yo creo que las personas de este grupo serán minoría. Más bien pienso que el entusiasmo que despiertan es sincero y auténtico.

Una vez leí que el mundo se divide entre los que aman a las matemáticas y los que las detestan, es decir que despierta pasiones. Y ciertamente es una disciplina de pasión.

El libro de divulgación al que aludo en el título es un clásico, a él recurren quienes intentan mostrar un retrato amable de esta disciplina o quienes buscan acercarse a ella orientados tal vez por algún experto, y en general alguna vez algo han leído quienes pretenden estar familiarizados con estas materias.

Se trata de un manual que no es un manual, o un libro introductorio que no es un libro introductorio, o un clásico de la divulgación que no es un libro de divulgación. Vaya que es una obra en forma escrita interesante de leer, singular, casi única en su género. A estas alturas hay muchas buenas obras divulgativas, no me refiero a eso, es libro escrito con talento y con atractivo y ya está.

[…] Algunos de los mayores avances de la física han sido el premio a una adhesión decidida al principio de eliminar la metafísica. Cuando Einstein consiguió reducir la noción de “sucesos simultáneos que ocurren en lugares distintos” a fenómenos observables, cuando señaló como prejuicio metafísico la creencia de que este concepto debe contener un significado científico encontró la clave de su teoría de la relatividad. Cuando Niels Bohr y sus discípulos analizaron el hecho de que toda observación física va acompañada de un efecto del instrumento observador en el objeto observado, se hizo claro que el intento de fijar simultáneamente la posición y la velocidad de una partícula no es posible en el sentido de la física. […]

Estas son palabras de los autores Richard Courant (1888-1972) y Herbert Robbins (1915- 2001). La última versión en español de la que dispongo está actualiza por el divulgador Ian  Stewart. El cuerpo de la obra son 8 capítulos, pero tiene prólogos, anexos y otros apartados no numerados de lectura recomendable.

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